Pentel Pen

螢光筆的筆頭為什麼是平頭?

螢光筆的筆頭為什麼是平頭? Photo Credit: unsplash

現在人可能難以想像沒有螢光筆會是什麼樣的日子。

文字:詹姆斯.沃德

很久很久以前——其實也沒有說非常久以前啦,當時如果你想要強調或突顯資料裡的關鍵字或特定細節,就必須畫底線。你也許可以讓紅色的筆跡去跟黑色的油墨產生對比,但也就到此為止了。當時的世界需要一枝筆頭形狀像鑿子,小到挑出一個小字,大能掃平整段敘述,又內含明亮透明墨水不會弄糊或搞髒頁面的這樣一枝筆,螢光筆。不過我們得一步一步來,在要求要有螢光筆之前,我們要先把筆頭做出來。

首先發明「纖維筆頭」,日後為螢光筆所用的這個人來自日本,他叫做堀江幸夫(Yukio Horie)。所謂的纖維筆頭(很多人稱之為氈製筆頭)的作用大致等同於刷筆,都是吸墨到紙面上揮灑,差別就在於纖維筆頭的墨水在儲存在筆管裡,不像刷筆的墨水是另外用容器或調色盤盛放。1946年,堀江幸夫成立了「大日本文具株式會社」(Dai Nippon Bungu Co.)也就是「日本文具株式會社」(Japan Stationery Company)的前身,而日本文具就是日後鼎鼎大名的Pentel。

創業之初,蠟筆跟刷筆是公司主要的產品,東西主要賣給學校或教育機構。後來看到原子筆很受歡迎,堀江先生決定自己也來開發一款新筆,他是希望靠有特色的產品來提昇公司的能見度。堀江想的是能做出一枝筆能寫起來有日文筆畫那樣的感覺,但又兼具原子筆的便利。

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Photo Credit: unsplash

開始研發後堀江先生取來一束壓克力纖維,然後用樹脂捆縛起來,如此做成的筆頭夠硬,可以形成一個夠細的筆尖,但同時又夠軟,可以吸墨吸得很順暢。筆尖內的微小通道可以產生毛細作用,讓墨水一路直達筆頭,而墨水本身必須稀薄到可以順利流過這些纖維中的通道,但又得黏稠到足以避免滲漏。另外筆管上會有一個小巧的氣孔讓空氣得以逸出,以免溫度升高時筆身內的氣壓升高,高壓同樣會導致漏墨。經過八年研發,堀江幸夫的作品(因為筆跡的線條扎實強韌加上書寫起來堪稱順手,非常適於簽署重要文件,因此被稱作「簽字筆」)終於準備問世。

這筆甫推出便石沉大海,市場反應出奇地冷淡,但堀江幸夫把它推廣到美國卻一炮而紅。有段時間簽字筆還紅到美國的白宮,為當時的詹森總統所用。1963年,簽字筆獲選為《時代》雜誌的年度最佳產品,甚至連雙子星太空任務都把簽字筆帶到艙內去用。

確實,當時其他業者生產的各式氈製筆頭產品已經行之有年,當中包括李・W・紐曼(Lee W. Newman)在1908年申請專利的「吸墨筆尖」(absorbent tip)與悉尼・羅森陶(Sidney Rosenthal)在1952年發明的「魔術麥克筆」(Magic Marker),但是堀江想到用樹脂把纖維綑成一束,才使得筆尖可以集中縮小,造型更加固定精準,也才為我們今天習以為常的鑿形跟子彈形筆尖奠定了基礎。

隨著纖維筆尖愈來愈受到歡迎,堀江的貢獻獲得了1965年的《紐約時報》肯定。「能夠讓這種書寫工具的商機展現生機,日本一家企業無疑是厥功甚偉。」《紐約時報》記者在文中寫道,這家總部位東京的日本公司,叫做日本文具株式會社(Japanese Stationery Company )他們的馬克筆取名為「Pentel Pen」,全美許多家庭、學校、辦公室裡都能看到這枝筆的身影。」

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Photo Credit: unsplash

《紐約時報》的文章還提到美國公司也嗅到了這種新筆的商機,於是紛紛跳進去研發。報導裡提到「面對這一快速成長的蓬勃市場,美國主要的原子筆或鉛筆大廠都已經宣布參戰,幾無例外」:

在派克之前已加入戰局的有派克可敬的對手,包括W・A・西華筆業(W. A. Sheaffer Pen Company)、史克利普托公司(Scripto Inc.)、伊斯特布魯克製筆公司(Esterbrook Pen Company)、維納斯製筆與鉛筆企業(Venus Pen and Pencil Corporation)跟琳蒂製筆公司(Lindy Pen Company);而除了以上與其他為人所熟知的墨水筆與鉛筆巨擘以外,我們也不能不提的是名氣小些的速乾化學產品公司(Speedry Chemical Products Inc)——魔術馬克筆的廠商、卡特墨水(Carter's Ink),還有許許多多懷抱著熱情投入寬版馬克筆領域的業者。

看到文章中長長的一串,這麼多家獨立的廠商百家爭鳴,是一件極其令人振奮的事情,這是跟今天只剩少數幾家大財團跟一小票公司的光景實不可同日而語。

檢視當年的這份名單,如今不是已經關門大吉走入歷史,就是已經被同業吸收整併——伊斯特布魯克與維納斯於1967年合併成為維納斯–伊斯特布魯克公司(Venus Esterbrook),後來又被諾威屈伯德集團(Newell Rubbermaid)的子公司買下。跟派克當起了集團裡的同學;西華現在是比克(BIC) 的集團成員;速乾魔術馬克筆品牌變成是克雷歐拉(Crayola)的財產。

隨著由堀江幸夫「整型成功」的纖維筆頭紅遍全美,新式的墨水與色素也開始獲得啟發。比起用酒精當成溶劑的墨水,較輕盈的水性墨水滲入紙張較淺,同時色素製造技術的開展也使得各類黃色跟粉紅等明亮的色彩相繼問世——這些顏色既能躍然紙上,又能保持透明,因此底下的文字依舊清晰,而這也意味著螢光筆的時代正式來臨。

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本文摘錄自《誰把橡皮擦戴在鉛筆的頭上?:文具們的百年演化史》,時報文化出版
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某一天因為一個男人在飛機上看到女人擦口紅,不禁想入非非就發明了口紅膠……

不像恐龍演化到一半就滅絕了,文具們從人類懂得記事之後便一路癡心相伴,穿越幾世紀、演化至今,時時刻刻幫助人們紀錄事件、量吋畫軌;越來越強大的功能讓人類的生活越來越便利也越來越不思議──透過鉅細靡遺的歷史考證,跨越東方與西方,穿越時空回到古代,一場文具們的穿越劇活跳跳上演:回到文具們被發明的那一天、那一刻,看見文具們最初的清純樣貌,看著它們在演進的路途上如何在外觀與功能上彼此影響,最後造就了文具王國,也改變並創造了人類文明史。

責任編輯:劉怡廷
核稿編輯:古家萱

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